如何提高英文的閱讀與寫作能力?


許多初到美國留學的中國學生或許經常會有這樣的困擾:寫普通的英文文章還沒有過關,就要開始寫高階的科研論文了。

  許多初到美國留學的中國學生或許經常會有這樣的困擾:寫普通的英文文章還沒有過關,就要開始寫高階的科研論文了。但其實,不管寫何種體裁的英文文章,道理都是一樣的,就是要用最簡單的話表達最明白的意思,如果說寫科研論文有哪里更特殊一點的話,那就是保持嚴謹的邏輯和切忌抄襲了。不過在此之前,閱讀仍然是打好英語寫作基礎的第一步。在這篇文章中,中國科學家、清華教授施一公談了他在美國提升英文閱讀與寫作本領的經驗。

  作為一個科研工作者,在國際學術期刊上發表科研論文是與同行交流、取得國際影響的必經之路。有些國內的科學家,實驗做得很漂亮,但常??鄲烙谡撐牡膶懽髁Σ粡男?,成為國際交流的一大障礙。本文從博主的親身體驗出發,給博士生、博士后、以及年輕的PI提供一個借鑒。文章最后做簡短總結。

  我大學時的同班同學都知道,那時我的英語不算好(英語四級考試僅為“良”),寫作尤其糟糕。初到美國之時,對英文環境適應得很差,讀一篇JBC的文章要五、六個小時,還常常不理解其中一些關鍵詞句的意思,心理壓力極大。

  很幸運,我在約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)攻讀博士學位時,在1991年4月遇到了師兄和啟蒙老師John Desjarlais。

  聽了我的苦惱后,John告訴我,“Spend 45 minutes every day reading Washington Post, and you will be cruising with your written English in two years”(每天花45分鐘讀《華盛頓郵報》,兩年后你的寫作能力會得心應手)。

  這條建議正合我意,我原本就對新聞感興趣!于是,我每天上午安排完第一批實驗后,都會在十點左右花一小時的時間閱讀《華盛頓郵報》,主要看A版(新聞版)。

  剛開始,我一個小時只能讀兩、三個短消息或一個長篇報道,中間還不得不經常查字典看生詞。但不知不覺間,我的閱讀能力明顯提高,1992年老布什與克林頓競選總統,我跟蹤新聞,常常一個小時能讀上幾個版面的消息或四、五個長篇報道,有時還把剛看到的新聞繪聲繪色地講給師兄師姐聽。

  閱讀直接提升了我的英文寫作能力??赐暌恍┬侣労?,我常常產生動筆寫自己感想的沖動。

  1992年巴塞羅那奧運會,中國游泳隊取得了四金五銀的好成績,美國主要媒體紛紛指責這是中國運動員服用違禁藥物,但沒有任何檢測的證據,完全憑美國運動員的感覺。

  此事讓我很氣憤,我生平第一次給《華盛頓郵報》和《巴爾的摩太陽報》(The Baltimore Sun)各寫了一封信,評論報道的不公平。沒想到兩天后《巴爾的摩太陽報》居然原封不動的把我的信刊登在“讀者來信”欄目,同事祝賀,我也洋洋得意。

  受到此事鼓勵,我在此后三年多的日子里,常常動筆,有些文章發表在報刊上(大部分投稿石沉大海),也曾代表中國留學生寫信向校方爭取過中國學生的利益。

  有時還有意外的驚喜。95年的一天,一位朋友打電話告訴我:今天出版的《巴爾的摩太陽報》上有我的評論文章!我急匆匆趕到街頭買來5份報紙,果然,在A版的倒數第二頁,以15x15厘米的篇幅發表了我一個多星期前寄給報社、本以為不會發表的一篇抨擊吳宏達的文章。

  以上是簡述我個人英文寫作提升的一段過程。但是,科研論文不同于讀者來信,有其專業特點、甚至是固定格式。

  1994年,我第一次完整地寫科研論文,感覺很差。好不容易寫完的文章,連我自己都不愿意讀第二遍;勉強修改之后,交給了老板Jeremy Berg。他拖了三周沒看我的文章,我實在忍不住了去催他,上午9點,Jeremy告訴我:今天看!11點,我去他辦公室催,秘書攔住我,說Jeremy正在辦理重要事務,兩點前不得打擾。

  我心里惴惴,不知Jeremy在干什么。下午一點半,Jeremy急匆匆過來找我,拿了一疊紙, “This is the draft. Please let me know what you think. We can aim for a Science report.”(這是初稿,你看看如何,我們可以試試《科學》)

  我仔細一看,天啊!一共7頁,四個多小時Jeremy已經把文章的整體寫完了,只是缺少Method和references。讓我郁悶的是,他根本沒有用我的初稿。

  其實,寫文章貴在一氣呵成。我也沿襲了Jeremy的風格。2006年10月,在我們處于劣勢的激烈競爭中,有兩個課題面臨被scoop(搶先獲得)的危險,我曾經兩次用一晚上趕出一篇文章。

  10月15日,傍晚8點左右開始寫、通宵,第二天早晨10點完成一篇按照《細胞》雜志格式的論文,包括abstract, introduction, results,discussion,仔細閱讀一遍后于下午4點半完成網上投稿。這篇文章最終發表在12月份《自然》的子刊《結構與分子生物學》上(電子版于11月10日發表)。

  另一篇,10月18日,晚6點開始寫、通宵,第二天早晨8點完成,上午9點半完成投稿,最終發表在12月15日的《細胞》上。當然,能通宵完成一篇文章,還有一個重要前提,就是對研究領域非常熟悉,對文章整體的大概思路已經深思熟慮,所有的Figures都事先做好了。這些前期工作即使全身心投入也需要3-4天。

  從1994年自己寫第一篇科研論文的艱難到現在寫起來得心應手、駕輕就熟,我總結出如下經驗:

  1.要寫好科研論文,必須先養成讀英文文章的習慣,爭取每天30-60分鐘。

  剛開始可以選擇以讀英文報紙、英文新聞為主,逐漸轉為讀專業雜志。我會在近期專門寫一篇博客文章介紹一套行之有效的增強讀專業雜志能力的辦法。

  2.寫科研論文,最重要的是邏輯。

  邏輯的形成來自對實驗數據的總體分析。必須先討論出一套清晰的思路,然后按照思路來做圖(Figures),最后才能執筆。

  3.具體寫作時,先按照思路(即Figures)寫一個以subheading為主的框架,然后開始具體寫作。

  第一稿,切忌追求每一句話的完美,更不要追求詞語的華麗,而主要留心邏輯(logic flow),注意前后句的邏輯關系、相鄰兩段的邏輯關系。寫作時,全力以赴,盡可能不受外界事情干擾(關閉手機、座機),爭取在最短時間內拿出第一稿。還要注意:一句話不可太長。

  4.學會照葫蘆畫瓢。

  沒有人天生會寫優秀的科研論文,都是從別人那里學來的。學習別人的文章要注意專業領域的不同,有些領域(包括我所在的結構生物學)有它內在的寫作規律。

  科研文章里的一些話是定式,比如

  “To investigate the mechanism of …, we performed …”,

  “These results support the former, but not the latter, hypothesis …”,

  “Despite recent progress, how…remains to be elucidated …” 等等。

  用兩次以后,就逐漸學會靈活運用了。在向別人學習時,切忌抄襲。

  在美國一些機構,連續7個英文單詞在一起和別人的完全一樣,原則上就被認為抄襲(plagiarism)。

  5.第一稿寫完后,給自己不要超過一天的休息時間,開始修改第二稿。

  修改時,還是以邏輯為主,但對每一句話都要推敲一下,對abstract和正文中的關鍵語句要字斟句酌。學會用“Thesaurus”(同義詞替換)以避免過多重復。第二稿的修改極為關鍵,再往后就不會大改了。

  6.第二稿以后的修改,主要注重具體的字句,不會改變整體邏輯了。

  投稿前,一定要整體讀一遍,對個別詞句略作改動。記?。簩W術期刊一般不會因為具體的語法錯誤拒絕一篇文章,但一定會因為邏輯混亂而拒絕一篇文章。

  這套方法行之有效,我對所有的學生和博士后都會如此教導。我的第一個博士后是柴繼杰,1999年加入我在普林斯頓大學的實驗室。

  繼杰當時的英文閱讀和寫作能力很差。我對他的第一個建議就是,“每天花半小時讀英文報紙”。難能可貴的是:他堅持下來了!經過幾年的努力,2004年繼杰已經能寫出不錯的grant proposal,2006年他的第一篇獨立科研論文發表在《Molecular Cell》上,隨后相繼在《自然》發表兩篇、在其它一流學術期刊發表十多篇論文。寫作能力開始成熟。

  發表論文是一件值得高興的事情,但要明白:論文只是一個載體,是為了向同行們宣告你的科研發現,是科學領域交流的重要工具。所以,在科研論文寫作時,一定要謹記于心的就是:用最簡單的話表達最明白的意思,但一定要邏輯嚴謹!其實,中文和英文論文皆如此!

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